Asahi Kasei Honorary Fellow Akira Yoshino receives the European Inventor Award 2019


Asahi Kasei Honorary Fellow Dr. Akira Yoshino has received the European Inventor Award 2019 by the European Patent Office (EPO) in the category of Non-EPO countries for his invention and refinement of the lithium-ion battery. The award ceremony was held on June 20, 2019, in Vienna, Austria, at the Wiener Stadthalle and was attended by some 600 guests from the fields of intellectual property, politics, business, science and academia.

"Yoshino created the foundation of today's lithium-ion technology and industry. His inventions can be found in the smartphones that connect people around the world and are enabling the emergence of electric vehicles too," said EPO President António Campinos. "His technology has transformed our society, in part because the licenses granted to other companies for the use of his patented inventions helped to decisively speed up its commercialization."

“I am greatly honored to receive this year’s European Inventor Award. It was gratifying that the EPO President said my invention significantly impacted society,” commented Dr. Akira Yoshino. “I hope that my accomplishment will help make the name of Asahi Kasei well known throughout Europe. The series of events associated with this award reminded me of how concerned European people are about environmental issues. I am humbled that my invention is contributing to solutions."

The Award is presented annually by the EPO to distinguish outstanding inventors from Europe and around the world who have made an exceptional contribution to technological progress, society and economic growth. The finalists and winners in five categories (Industry, Research, SMEs, Non-EPO countries and Lifetime achievement) were selected by an independent international jury from a pool of hundreds of inventors and teams of inventors put forward for this year's Award.

Yoshino's development of a small, lightweight, rechargeable battery with a sufficient storage capacity has helped to unlock a mass market in portable electronic devices, ranging from camcorders to laptop computers. His rechargeable batteries are used in nearly five billion mobile phones worldwide today and have enabled the emergence of electric vehicles. Prior to his invention of the lithium-ion battery (LIB), users had to discard batteries when the energy contained in their materials ran out, which posed a challenge to manufacturers developing portable electronic products.

The origins of Yoshino's invention can be found in his early research into electrically conductive polymers, carried out after joining Japanese chemical company Asahi Kasei in the early 1970s. His breakthrough came when he realized the value of the properties of polyacetylene and lithium cobalt oxide discovered at that time. In 1977 Japanese chemist Hideki Shirakawa demonstrated that the first is conductive, and two years later in 1979, US physicist John Goodenough discovered that the latter is stable in air. Yoshino understood that using a polyacetylene anode and a lithium cobalt oxide cathode could make his invention more stable than other rechargeable batteries in development at the time.

He also introduced a thin polyethylene-based porous membrane to act as a separator between materials, serving as a safety mechanism: when the battery overheated, the membrane melted. This halted the operation of the batteries before they caught fire. The membrane, which serves as the chemical equivalent of a safety fuse, is still used today to lessen the risk of LIBs catching fire.

Yoshino's first rechargeable LIB was produced in 1983. In 1985, Asahi Kasei filed the original Japanese patent application for the battery, beginning its road to commercialization. Yoshino has continued to work on his innovation, boosting battery performance and refining its safety features throughout his extensive career. Further patents helped to protect these solutions, and today Yoshino is named as inventor on 56 Japanese patents and six European patents.

Asahi Kasei licensed Yoshino's basic LIB patent to other manufacturers including Sony, which introduced the technology into the market in 1991. "My inventions have led to many patents for my company," said Yoshino. "The patents are not used to keep people out, rather we license our patents to encourage many other manufacturers to use our technology. Some of my latest innovations are for batteries for electric vehicles - and these, I hope, will change the world again."

Yoshino studied petrochemistry at Kyoto University. After completing his master's degree in 1972 he joined the research division of Asahi Kasei, where he continues to serve as an advisor and honorary fellow to this day. He also holds a PhD in engineering from Osaka University, which he completed in 2005.

Dr. Yoshino is the third Japanese winner of the European Inventor Award, following Dr. Sumio Iijima et al. in 2015 for the discovery and development of carbon nanotubes (Non-EPO countries), and a team led by Masahiro Hara in 2014 for the development of the QR code (Popular Prize). 

Developed by Dr. Yoshino in 1983, the lithium-ion battery has been widely adopted in various electronic devices as a safe lightweight rechargeable battery, enhancing portability as the digital age began in the 1990s, ushering in the IT revolution and our current society of mobile connectivity. Furthermore, the lithium-ion battery is playing a growing role in measures to counter global warming, by powering electric vehicles and by enabling the effective storage and use of electricity from unstable sources of renewable energy. As such, the lithium-ion battery will thus continue to be increasingly important for the sustainability of our society.

Please refer to the European Inventor Award website for more information:

About Asahi Kasei

Asahi Kasei Corporation is a globally active diversified technology company with operations in the Material, Homes, and Health Care business. The Material division encompasses fibers & textiles, petrochemicals, performance polymers, performance materials, consumables, battery separators, and electronic devices. The Homes division provides housing and construction materials to the Japanese market. The Health Care division includes pharmaceuticals, medical devices, and acute critical care devices and systems. With approximately 39,283 employees around the world, the Asahi Kasei Group serves customers in more than 100 countries and achieved sales of 17.6 billion euros (2,170.4 billion yen) in the fiscal year 2018 (April 1, 2018 – March 31, 2019).

Asahi Kasei is “Creating for Tomorrow” with all operations sharing a common mission of contributing to life and living for people around the world.                                                                                                                             

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Asahi Kasei Honorary Fellow Dr. Akira Yoshino erhält den Europäischen Erfinderpreis 2019

Asahi Kasei Honorary Fellow Dr. Akira Yoshino wurde vom Europäischen Patentamt (EPA) für seine Erfindung und Weiterentwicklung der Lithium-Ionen-Batterie mit dem Europäischen Erfinderpreis 2019 in der Kategorie der Nicht-EPO-Staaten ausgezeichnet. Die Preisverleihung fand am 20. Juni 2019 in der Wiener Stadthalle statt. Rund 600 Gäste aus den Bereichen geistiges Eigentum, Politik, Wirtschaft, Wissenschaft und Lehre nahmen an der Veranstaltung teil.

Akira Yoshino erfand 1983 durch die Einführung eines sicheren Anodenmaterials und einer hitzeempfindlichen Membran die erste moderne Lithium-Ionen-Batterie. Im Laufe seiner langen Karriere verbesserte er seine Erfindung kontinuierlich. Seine Innovation hat das Zeitalter globaler Konnektivität und elektrischer Mobilität mit tragbaren elektronischen Produkten und Elektrofahrzeugen eingeleitet.

„Akira Yoshino hat die Grundlage für die heutige Lithium-Ionen-Technologie und -Industrie geschaffen. Seine Erfindungen finden sich in Smartphones wieder, die Menschen auf der ganzen Welt verbinden. Sie ermöglichen zudem die Entwicklung von Elektrofahrzeugen", sagte EPA-Präsident António Campinos. „Seine Technologie hat unsere Gesellschaft verändert, auch weil die Lizenzen, die anderen Unternehmen für die Nutzung seiner patentierten Erfindungen erteilt wurden, dazu beigetragen haben, die Vermarktung entscheidend zu beschleunigen."

Dr. Yoshino kommentierte seine Auszeichnung: "Ich fühle mich sehr geehrt, den diesjährigen Europäischen Erfinderpreis erhalten zu haben. Der EPA-Präsident betonte in seiner Laudatio, meine Erfindung habe die Gesellschaft erheblich beeinflusst, darüber freue ich mich sehr!“ Außerdem hoffe er, mit seiner Leistung den Technologiekonzern Asahi Kasei in Europa weiter bekannt zu machen. „Weiterhin erfüllt es mich mit großer Genugtuung, dass meine Erfindung zu Lösungen in Umweltfragen beiträgt, wie besorgt die europäischen Bürger hier sind, ist mir mit dieser Auszeichnung erneut bewusst geworden,“ so Yoshino weiter.

Der Preis wird jährlich vom EPA vergeben, um herausragende Erfinder aus Europa und der ganzen Welt auszuzeichnen, die einen außergewöhnlichen Beitrag für den technologischen Fortschritt, die Gesellschaft und das Wirtschaftswachstum geleistet haben. Die Finalisten und Gewinner in fünf Kategorien (Industrie, Forschung, KMU, Nicht-EPO-Staaten und Lebenswerk) wurden von einer unabhängigen internationalen Jury aus einem Pool von Hunderten von Erfindern und Erfinderteams ausgewählt, die für den diesjährigen Award vorgeschlagen wurden.

Yoshinos Erfindung - eine kleine, leichte, wiederaufladbare Batterie mit ausreichender Speicherkapazität - hat dazu beigetragen, den Massenmarkt für tragbare elektronische Geräte zu erschließen, von Camcordern bis hin zu Laptops. Seine wiederaufladbaren Batterien werden heute weltweit in fast fünf Milliarden Mobiltelefonen verwendet und bilden ebenfalls die Basis für Elektrofahrzeuge. Vor der Erfindung der Lithium-Ionen-Batterie (LIB) mussten Verbraucher die Batterien entsorgen, wenn die gespeicherte Energie verbraucht war. Das war eine Herausforderung für Hersteller, die tragbare elektronische Geräte entwickelten.

Die Ursprünge von Yoshinos Erfindung gehen in die 1970er Jahre zurück. Damals forschte er nach seinem Eintritt in das japanische Chemieunternehmen Asahi Kasei an elektrisch leitfähigen Polymeren. Der Durchbruch gelang, als er den Wert der damals entdeckten Eigenschaften von Polyacetylen und Lithium-Kobalt-Oxid erkannte: Der japanische Chemiker Hideki Shirakawa fand 1977 heraus, dass Polyacetylen leitfähig ist, während der amerikanische Physiker John Goodenough 1979 entdeckte, dass Lithium-Kobalt-Oxid an der Luft stabil bleibt. Yoshino bemerkte, dass die Verwendung einer Polyacetylen-Anode und einer Lithium-Cobaltoxid-Kathode seine Erfindung stabiler machen konnte als andere wiederaufladbare Batterien, die sich damals in der Entwicklung befanden.

Er verwendete zudem eine dünne poröse Membran auf Polyethylenbasis, die als Trennwand zwischen den Materialien fungiert. Diese Membran hat eine Sicherheitsfunktion: Sobald sie schmilzt, wird die Funktion der überhitzten Batterie gestoppt, bevor sie in Brand geraten kann. Diese Membran, die das chemische Äquivalent einer Schmelzsicherung ist, wird heute immer noch eingesetzt, um das Brandrisiko für Lithium-Ionen-Batterien zu verringern.

Yoshinos erste wiederaufladbare Lithium-Ionen-Batterie wurde 1983 hergestellt. 1985 reichte Asahi Kasei die japanische Patentanmeldung für die Batterie ein und begann mit deren Vermarktung. Yoshino arbeitete während seiner langen Karriere kontinuierlich an seiner Innovation. Er steigerte die Akkuleistung und verbesserte die Sicherheitsfunktionen. Weitere Patente trugen dazu bei, diese Lösungen zu schützen. Heute wird Yoshino in 56 japanischen und 6 europäischen Patenten als Erfinder aufgeführt.

Asahi Kasei lizenzierte das grundlegende LIB-Patent von Yoshino an andere Hersteller, darunter Sony, das die Technologie 1991 auf den Markt brachte. „Meine Erfindungen haben zu vielen Patenten für mein Unternehmen geführt", sagte Yoshino. „Die Patente sind nicht dazu da, Menschen fernzuhalten. Vielmehr lizenzieren wir unsere Patente, um zahlreiche andere Hersteller zu ermutigen, unsere Technologie zu nutzen. Einige meiner neuesten Innovationen dienen Batterien in Elektrofahrzeugen - und diese werden die Welt hoffentlich erneut verändern."

Yoshino studierte Petrochemie an der Kyoto-Universität. Nach seinem Master-Abschluss im Jahr 1972 trat Yoshino in die Forschungsabteilung von Asahi Kasei ein. Bis heute ist er dort als Berater und Ehrenmitglied (Honorary Fellow) tätig. Er verfügt außerdem über einen Doktortitel in Ingenieurwissenschaften, den er 2005 an der Universität Osaka erlangte.

Mit Dr. Yoshino wurde der Europäischen Erfinderpreises zum dritten Mal an einen Japaner verliehen. Dr. Sumio Iijima erhielt im Jahr 2015 für die Entdeckung und Entwicklung von Kohlenstoff-Nanoröhrchen (Nicht-EPA-Länder) die Auszeichnung, und ein von Masahiro Hara geleitetes Team gewann 2014 für die Entwicklung des QR-Codes (Popular Prize) den Preis.

Mit der Erfindung im Jahr 1983, hat die Lithium-Ionen-Batterie maßgeblich die schnelle Verbreitung von mobilen Elektronikgeräten wie Smartphones oder Notebooks ermöglicht und stellt mit ihrer Anwendung in der Elektromobilität auch für die Automobilindustrie eine wichtige Zukunftstechnologie dar.

Darüber hinaus spielt der Lithium-Ionen-Akku eine immer größere Rolle bei der effektiven Speicherung und Nutzung von Strom aus erneuerbaren Energiequellen. Damit gewinnt die Batterie für die Nachhaltigkeit unserer Gesellschaft weiterhin an Bedeutung. Mit der Kombination von existierenden und selbst entwickelten Technologien hat Dr. Akira Yoshino 1983 die Lithium-Ionen-Batterie in ihrer jetzigen Form erst möglich gemacht und forscht auch heute noch an ihrer stetigen Weiterentwicklung.  

Weitere Informationen finden Sie auf der Website des European Inventor Award:

Zur Asahi Kasei Corporation

Die Asahi Kasei Corporation ist ein weltweit tätiger Technologiekonzern mit den drei Geschäftsbereichen Material, Homes und Health Care. Der Geschäftsbereich Material umfasst Fasern & Textilien, Petrochemikalien, Hochleistungspolymere, Hochleistungswerkstoffe, Verbrauchsgüter, Batterieseparatoren und Elektronikgeräte. Der Geschäftsbereich Homes bietet auf dem japanischen Markt Baustoffe bis hin zu fertigen Häusern an. Zum Bereich Health Care gehören Pharmazeutika, Medizintechnik sowie Geräte und Systeme für die Akut- und Intensivmedizin. Mit 39.283 Beschäftigten in aller Welt betreut die Asahi Kasei Gruppe Kunden in mehr als 100 Ländern und erzielte einen Umsatz von 17,6 Milliarden Euro (2.170,4 Milliarden Yen) im Geschäftsjahr 2018 (1. April 2018 – 31. März 2019).

„Creating for Tomorrow“. Mit diesem Slogan verweist die Asahi Kasei Gruppe auf die gemeinsame Mission all ihrer Unternehmen, mit nachhaltigen Produkten und Technologien Menschen in aller Welt zu einem besseren Leben und Wohnen zu verhelfen.

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Sebastian Schmidt
Public Communication Representative
Asahi Kasei Europe GmbH
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